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El primer cometa interestelar puede ser el más prístino jamás encontrado

Nuevas observaciones llevadas a cabo con el Very Large Telescope, del Observatorio Europeo Austral (VLT de ESO), indican que el cometa errante 2I/Borisov, el segundo visitante interestelar detectado recientemente en nuestro Sistema Solar, es uno de los más prístinos jamás observados. Los astrónomos sospechan que lo más probable es que el cometa nunca haya pasado cerca de una estrella, por lo que sería una reliquia inalterada de la nube de gas y polvo en la que se formó.

2I/Borisov fue descubierto por el astrónomo aficionado Gennady Borisov en agosto de 2019 y, unas semanas más tarde, se confirmó que provenía de más allá del Sistema Solar. “2I/Borisov podría representar el primer cometa verdaderamente prístino jamás observado”, afirma Stefano Bagnulo, del Observatorio y Planetario de Armagh, en Irlanda del Norte (Reino Unido), quien dirigió el nuevo estudio publicado hoy en Nature Communications. El equipo cree que el cometa nunca había pasado cerca de ninguna estrella antes de acercarse al Sol en 2019.

2I/Borisov podría representar el primer cometa verdaderamente prístino jamás observado”

Stefano Bagnulo, del Observatorio y Planetario de Armagh, en Irlanda del Norte (Reino Unido)

Bagnulo y sus colegas utilizaron el instrumento FORS2, instalado en el VLT de ESO, ubicado en el norte de Chile, para estudiar a 2I/Borisov en detalle utilizando una técnica llamada polarimetría [1]. Dado que esta técnica se utiliza regularmente para estudiar cometas y otros pequeños cuerpos de nuestro Sistema Solar, esto permitió al equipo comparar al visitante interestelar con nuestros cometas locales.

El equipo descubrió que 2I/Borisov tiene propiedades polarimétricas distintas a las de los cometas del Sistema Solar, con la excepción de Hale-Bopp. El cometa Hale-Bopp suscitó mucho interés por parte del público a finales de la década de 1990 al ser fácilmente visible a simple vista, y también porque era uno de los cometas más prístinos que los astrónomos habían visto. Antes de su última visita, se cree que Hale-Bopp pasó por nuestro Sol sólo una vez y, por lo tanto, apenas se había visto afectado por el viento solar y la radiación. Esto significa que era prístino, es decir, con una composición muy similar a la de la nube de gas y polvo en la que se formaron tanto él como el resto del Sistema Solar hace unos 4.500 millones de años.

Al analizar la polarización junto con el color del cometa para recabar pistas sobre su composición, el equipo concluyó que 2I/Borisov es de hecho aún más prístino que Hale-Bopp. Esto significa que contiene rastros inalterados de la nube de gas y polvo en la que se formó.

“El hecho de que los dos cometas sean tan similares sugiere que el entorno en el que se originó 2I/Borisov no es tan diferente en su composición del entorno del Sistema Solar temprano”, afirma Alberto Cellino, coautor del estudio e investigador del Observatorio Astrofísico de Torino, Instituto Nacional de Astrofísica (INAF) de Italia.

Olivier Hainaut, astrónomo de ESO en Alemania que estudia cometas y otros objetos cercanos a la Tierra -pero que no participó en este nuevo estudio-, está de acuerdo. “El resultado principal —que 2I/Borisov no es como cualquier otro cometa, exceptuando a Hale-Bopp— es muy robusto”, confirma, y agrega que “es muy plausible que se formaran en condiciones muy similares”.

“La llegada de 2I/Borisov desde el espacio interestelar representó la primera oportunidad de estudiar la composición de un cometa proveniente de otro sistema planetario y comprobar si el material de este cometa es, de alguna manera, diferente al de los cometas de nuestro propio sistema”, explica Ludmilla Kolokolova, de la Universidad de Maryland (EE.UU.), que participó en la investigación que se publica en Nature Communications.

Bagnulo espera que la comunidad astronómica tenga otra oportunidad, aún mejor si cabe, de estudiar en detalle un cometa errante antes del final de la década. “La ESA planea lanzar un Interceptor de Cometas en 2029, que tendrá la capacidad de llegar hasta otro objeto interestelar visitante si se descubre uno en una trayectoria adecuada”, afirma, refiriéndose a una próxima misión de la Agencia Espacial Europea.

La historia de un origen escondida en el polvo

Incluso sin una misión espacial, los astrónomos pueden utilizar los numerosos telescopios basados en tierra para obtener información sobre las diferentes propiedades de cometas errantes como 2I/Borisov. “Imagínese lo afortunados que fuimos de que, de forma casual, un cometa de un sistema a años luz de distancia simplemente pasara por nuestro barrio”, dice Bin Yang, astrónomo de ESO en Chile, quien también aprovechó el paso de 2I/Borisov a través de nuestro Sistema Solar para estudiar este misterioso cometa. Los resultados de su equipo se publican en la revista Nature Astronomy.

Yang y su equipo utilizaron datos de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), del que ESO es socio, así como del VLT de ESO, para estudiar los granos de polvo de 2I/Borisov para recoger pistas sobre el nacimiento del cometa y las condiciones de su sistema originario.

Descubrieron que la coma de 2I/Borisov — una envoltura de polvo que rodea el cuerpo principal del cometa — contiene piedrecillas compactas, granos de aproximadamente un milímetro de tamaño o más grandes. Además, descubrieron que las cantidades relativas de monóxido de carbono y agua en el cometa cambiaron drásticamente a medida que se acercaba al Sol. El equipo, que también incluye a Olivier Hainaut, afirma que esto indica que el cometa está compuesto por materiales que se formaron en diferentes lugares de su sistema planetario.

Las observaciones de Yang y su equipo sugieren que la materia del sistema planetario en el que se formó 2I/Borisov se mezcló desde la zona cercana a su estrella hasta un área más alejada, tal vez debido a la existencia de planetas gigantes, cuya fuerte gravedad agita la materia presente en el sistema. Los astrónomos creen que un proceso similar pudo tener lugar al principio de la vida de nuestro Sistema Solar.

Aunque 2I/Borisov fue el primer cometa errante en pasar por el Sol, no fue el primer visitante interestelar. El primer objeto interestelar que se observó pasando por nuestro Sistema Solar fue ʻOumuamua, otro objeto estudiado con el VLT de ESO en 2017. Originalmente clasificado como un cometa, ʻOumuamua fue reclasificado más tarde como un asteroide, ya que carecía de coma.

La astrónoma Teresa Paneque presentará un recorrido por el Sistema Solar en el Día de la Astronomía

Este viernes 19 de marzo a las 18:00 horas, Explora Los Ríos celebrará el Día de la Astronomía con la presentación de la astrónoma Teresa Paneque (@terepaneque), en vivo a través de sus redes sociales. La actividad “Recorrido por el Sistema Solar” llevará a la familia en un viaje por los planetas que componen nuestro vecindario espacial.

La charla se podrá ver e interactuar desde Facebook, Twitter y YouTube de Explora Los Ríos que puede ser encontrado como parexplorarios en estas plataformas. La astrónoma posee más de 50 mil seguidores en redes sociales y comparte sus conocimientos para todas las edades.

Posterior a la charla se podrá descargar la actualización de la app Explora Universo, lanzada previa al eclipse solar de diciembre pasado, ahora presenta una vista en realidad aumentada del sistema solar. Disponible en Google Play Store y Apple App Store la aplicación contiene información sobre astronomía para toda la familia y con la posibilidad de hacer fotografías junto a planetas y eclipses.

El Día de la Astronomía se celebra desde 2014 cada equinoccio de otoño gracias a un acuerdo entre el Programa Explora, la Fundación Planetario de la Universidad de Santiago de Chile y la Sociedad Chilena de Astronomía (SOCHIAS). Para la Región de Los Ríos, las iniciativas están a cargo de Explora Los Ríos del Ministerio de Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación, ejecutado por la Universidad Austral de Chile.

La Región de Coquimbo celebrará con múltiples actividades el Día de la Astronomía desde casa

Son más de 10 actividades las que se realizarán durante la semana del 15 al 19 de marzo, junto a concursos, para festejar el Día de la Astronomía 2021, actividades organizadas por el programa Explora Coquimbo, financiado por el Ministerio de Ciencias y ejecutado en la región por la Universidad Católica del Norte en conjunto con AURA NOIR LAB. 

El cronograma comienza el día lunes con el lanzamiento del concurso de dibujos “Cuidando tu cielo, el mío y el de todos” a través de Instagram Live, para continuar con la Charla Inaugural de Fran Astrónoma que se transmitirá por Facebook Live. Para el día martes a las 11:00 habrá un recorrido virtual a cargo del Observatorio Cruz del Sur y a las 15:00hrs una Charla “Chile cuida tu cielo” a cargo de el Astrónomo Guillermo Blanch, del observatorio Las Campanas, quien expondrá como podemos desacelerar la problemática de la contaminación lumínica y cuidar más los cielos de nuestro país.

La encargada de la actividad por parte del Proyecto Explora Coquimbo, Natalia Pérez, invita a la comunidad a ser parte de los eventos, “vamos a tener charlas, talleres, algunas actividades de observación de cielos además de concursos para concientizarnos sobre la importancia de la contaminación lumínica y mucho más. Esperamos contar con la audiencia de todos nuestros seguidores y a prepararse porque esta semana de actividades, que se van a efectuar de manera online, podremos disfrutar desde casa de todas las maravillas del universo y de todo lo que lo rodea”. 

Astro Day

La ya conocida actividad, se realizará de forma remota y comienza el miércoles 17 a las 18:00 en transmisión en vivo por Youtube y Facebook, y durante los días siguientes tendrá charlas y talleres como por ejemplo “contenidos de astronomía para observatorios turísticos”, Taller de observación Solar, “Panel sobre la contribución de los observatorios a la astronomía”, “Panel de carreras en Astronomía” entre otras muchas actividades a desarrollar. 

Al respecto, Manuel Paredes Espinoza, Outreach Manager de AURA NOIR LAB, realiza un llamado al público a participar de todas estas actividades “dejarlos invitados cordialmente a celebrar el próximo día nacional de la astronomía, que junto a nuestros amigos de Explora, hemos organizado actividades muy entretenidas, específicamente un evento que ya tiene una tradición de varios años, el AstroDay Chile y para eso vamos a estar en vivo a través del canal de YouTube de Noir Lab desde el día miércoles 17 hasta el viernes 19”. La invitación es a tomarnos un tiempo para observar y valorar nuestros cielos, en las redes sociales de Explora Coquimbo podrás encontrar toda la información detallada. Además, destacar que este evento se celebra a nivel nacional, con actividades en cada región. Puedes encontrar toda la programación, concursos y ejercicios para observar el cielo en www.diadelaastronomia.cl, donde además encontraras el desafío que invita a todos y todas a medir la contaminación lumínica de tu entorno.

TVN y TV Educa Chile estrenarán programa protagonizado por el astrónomo José Maza

“El Cosmos del Profe Maza” será la primera serie del Premio Nacional de Ciencias Exactas en televisión. Debutará el 28 de noviembre y  lo mostrará como un personaje animado.

 TVN y TV Educa Chile estrenarán en sus pantallas, y de manera conjunta, un educativo y entretenido programa protagonizado por el destacado divulgador científico y premiado astrónomo de la Universidad de Chile, José Maza Sancho. Se trata de  “El Cosmos del Profe Maza” una serie de 12 microprogramas que debutará el sábado 28 de noviembre y permitirán acercar la ciencia a toda la familia, justo en un momento clave en el que Chile es capital mundial de la astronomía y ad portas del eclipse total de Sol que se verá el 14 de diciembre en las regiones de La Araucanía, Los Ríos y en Isla Mocha en BioBio.

“Para TVN, en su rol público, es muy relevante estrenar junto a TV Educa este espacio que permite acercar la ciencia de una forma en que todos podamos comprenderla. Un programa  innovador, entretenido y con el destacado profesor José Maza que, además de su conocimiento, aporta gran carisma y sentido del humor” comentó José Antonio Edwards, Director de Programación y Producción de TVN. 

El primer programa del Profe Maza en televisióntiene como una de sus principales características mostrar al reconocido científico en un innovador formato -parecido a una caricatura- gracias a la técnica de “Cut out” que toma fotografías del astrónomo y diversas ilustraciones para crear su maravilloso universo, donde enseñará sobre eclipses, el Sol, la Luna, los asteroides que podrían impactar la Tierra, futuros viajes a Marte, posible vida extraterrestre, la formación de las galaxias y los agujeros negros, entre otras interesantes temáticas.  

“Estoy muy feliz de participar en un proyecto educativo como este para acercar la astronomía a toda la familia, en especial a las niñas y los niños. Pero además es la primera vez que tendré un programa propio de televisión, convertido en un personaje animado. Es muy divertido verse en distintos formatos creativos para llegar con el mensaje a más personas. Estoy muy emocionado con este nuevo desafío”, dice José Maza, astrónomo de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile, investigador del Centro de Astrofísica CATA,  y Premio Nacional de Ciencias Exactas 1999.

Esta nueva apuesta de divulgación científica, apta para toda la familia, es un proyecto realizado por la productora Neurona Group y financiado por Anglo American. “Apenas nos comentaron acerca de este proyecto quisimos ser parte de él, pues para nosotros es fundamental aportar a la educación, acercando la ciencia no solo a los niños, sino que a toda la familia”, afirma René Muga, VP Asuntos Corporativos de Anglo American.

Por su parte, Andrea Obaid, directora de Neurona Group señala que “es tremendamente importante crear una cultura y educación en torno a las ciencias en Chile y en especial en astronomía, porque nuestro país es referente en esta materia donde se construyen los telescopios más grandes del mundo y quizás de nuestros cielos se hagan los grandes descubrimientos que cambien el rumbo de la Humanidad”.

“El Cosmos del Profe Maza” será transmitido a partir del 28 de noviembre durante las mañanas de los sábados y domingos como parte del bloque infantil de TVN, y en simultáneo a través de TV Educa Chile, además tendrá un mini sitio en www.tvn.cl

Charla de Explora invita a conocer asombroso descubrimiento en Venus

Este miércoles 14 de octubre a las 18:00 horas se presentará el Dr. Sergio Martin, investigador del radiotelescopio ALMA, con la conferencia “Astrobiología: fosfina y vida”.

En una sesión por Facebook Live el investigador de ALMA, Dr. Sergio Martin, presentará una charla sobre el reciente descubrimiento de fosfina en la atmósfera de Venus, químico que en la Tierra solo es producido por bacterias o procesos industriales. El miércoles 14 de octubre a las 18:00 horas a través de la página de Facebook de Explora Los Ríos se podrá ver en vivo la charla.

La actividad se enmarca en el ciclo Ciencia Abierta presenta 1000 Charlas organizada por Explora Región de Los Ríos del Ministerio de Ciencia y ejecutada por la Universidad Austral de Chile. El objetivo de la iniciativa es llevar a la comunidad el conocimiento científico de manera lúdica y cercana.

Para las siguientes semanas de octubre se desarrollarán charlas en otras áreas del conocimiento. El miércoles 21 de octubre será el turno de la Dra. Viviana Sandoval, investigadora del Instituto Universitario Vive Sano de Brasil, con la charla “Colores y alimentación, una estrategia en el control de la obesidad”. El 28 de octubre será el turno de “Mejorando la resiliencia a través del juego” de la Dra. Paula Villagra, PhD en Arquitectura del Paisaje y académica del Instituto de Ciencias Ambientales y Evolutivas de la Universidad Austral de Chile.

La iniciativa cuenta con la colaboración de la Facultad de Ciencias y la Dirección de Vinculación con el Medio para su transmisión en simultáneo.

Fotografía: ALMA.

Convierte tu teléfono en un planetario con una transmisión en 360°

¡El estreno mundial de Astronomía a Gran Escala llegará pronto a un teléfono inteligente o dispositivo internet cerca tuyo! Agenda una notificación en el siguiente video:

El 26 de septiembre a las 16:00 se lanzará el nuevo show para planetarios “Astronomía a Gran Escala: Personas, Lugares, Descubrimientos” con una experiencia de visualización inmersiva en 360°, disponible en el canal de YouTube de la Academia de Ciencias de California o en el canal de YouTube de Astronomía a Gran Escala. El canal de YouTube de Astronomía a Gran Escala repetirá el programa a las 18:00 (en español) y a las 21:00 y 23:00 (en inglés).

Crear un espectáculo para exhibir en planetarios es un desafío único que se complicó aún más por la pandemia de covid-19. “En estos tiempos sin precedentes, estamos invitando a audiencias de todo el mundo a disfrutar de la Astronomía a Gran Escala desde la comodidad de sus propios hogares”, dice Ryan Wyatt, director senior del Planetario Morrison y Visualización Científica. “Debido al covid-19, el Planetario Morrison de la Academia de Ciencias de California y muchas de nuestras instituciones hermanas está temporalmente cerradas. Así que decidimos llevar el Planetario Morrison a la gente de manera virtual, compartiendo el show como una experiencia inmersiva en 360° y permitiendo que cualquier persona con conexión a Internet pueda sumarse”.

Astronomía a Gran Escala lleva al público a conocer los observatorios que son financiados por la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. (NSF) en Chile, y muestra la diversidad de personas y carreras que se necesitan para realizar ciencia de punta en la actualidad. Con el apoyo del programa “NSF-Advancing Informal STEM Learning”, Associated Universities Inc. (AUI), la Universidad Estatal de Michigan, la Academia de Ciencias de California, la Sociedad Astronómica del Pacífico, la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA, por su sigla en inglés), el Museo Peoria Riverfront, el Planetario Ward Beecher en la Universidad Estatal de Youngstown (Ohio), el NOIRLab de la NSF (incluyendo el Observatorio Interamericano Cerro Tololo y el Observatorio Gemini), el proyecto de construcción del Observatorio Vera C. Rubin y el Gran Conjunto Milimétrico/submilimétrico de Atacama (ALMA, por su sigla en inglés) se asociaron para completar el proyecto de US$ 2 millones.

Astronomía a Gran Escala transporta a los espectadores a Chile, donde el cielo oscuro y el entorno seco y aislado crean las condiciones ideales para observar el universo. Para el año 2022, casi el 70% de la infraestructura de observación mundial terrestre estará ubicada en Chile, gracias a la inversión millonaria de EE. UU. y otros países que promueven colaboraciones astronómicas en el país. Astronomía a Gran Escala presenta al público una variedad de profesionales involucrados en los descubrimientos astronómicos. “Cuando la gente piensa en astronomía, generalmente se imagina a los astrónomos mirando a través de telescopios”, dice el presidente de AUI, Adam Cohen, “y desconoce el esfuerzo mancomunado que se requiere de los profesionales de la ciencia, tecnología, ingeniería y matemática para hacer posible la exploración del cosmos”. Hoy en día, los grandes observatorios emplean ingenieros eléctricos y mecánicos, técnicos, analistas de datos, maquinistas, operadores de equipos pesados, personal de mantenimiento, artistas, cocineros, etc. Cada uno de estos individuos juega un papel importante para concretar los descubrimientos astronómicos.

Además de dar a conocer cautivadores lugares y personas involucradas en la investigación astronómica, el programa muestra los frutos de la investigación en sí. “Estamos entusiasmados con la oportunidad que este proyecto representa para los educadores de ciencia, tecnología, ingeniería y matemática, tanto formales como informales”, explica Tim Spuck, director de educación y participación pública de AUI e investigador principal de Astronomía a Gran Escala. “La astronomía entusiasma a estudiantes de todas las edades. Podemos usar la atracción que ejerce la astronomía para ayudar a las personas a comprender que pueden ser parte de la ciencia y de descubrimientos asombrosos, sin necesidad de convertirse en astrónomos con un doctorado. Queremos que todas las personas que asistan al espectáculo del planetario puedan identificarse con las personas que ven”.

A partir del 30 de septiembre, los espectadores también podrán disfrutar de Astronomía a Gran Escala en el canal YouTube de la Academia o en el canal YouTube de Astronomía a Gran Escala todos los miércoles a las 15:30 hasta que el Planetario Morrison vuelva a abrir al público. El 8 de octubre a las 23:00 la Academia ofrecerá una inmersión más profunda en el show a través de su evento ¨NightSchool¨. ¡Acércate a conocer al talentoso equipo de producción responsable de dar vida a este maravilloso show de Astronomía a gran escala!

Astronomía a Gran Escala no termina con el espectáculo del planetario; el equipo también desarrolló una guía para educadores, una versión bilingüe inglés/español de la película para pantalla plana y un conjunto de recursos con actividades prácticas para involucrar aún más a estudiantes de todas las edades. Además, durante los próximos dos años, Astronomía a Gran Escala llevará a cabo una serie de eventos virtuales en vivo, presentando las múltiples carreras y personas que trabajan en las instalaciones. Todos estos elementos culminarán en un nuevo modelo basado en la investigación que ayudará a producir nuevos y más atractivos espectáculos para planetarios.

Visite el sitio web Astronomía a Gran Escala para obtener más información sobre el proyecto.

Se podrá ver aqui:

La belleza de nuestras galaxias vecinas (y las claves de su formación)

Nuevo capítulo de los Webinars de Oro del Instituto de Astrofísica UC, a cargo de cargo del académico de la Universidad de Nottingham, Michael Merrifield, nos invita a conocer el otro barrio en el que vivimos, aquel donde los vecinos son millones de estrellas, sistemas planetarios y agujeros negros.

Es uno de los protagonistas de “Sixty Simbols”, el exitoso programa de divulgación científica seguido por más de 400 mil personas a través de internet para aprender sobre física y astronomía. ¿Sabías que –por ejemplo- cada planeta del sistema Solar tiene un símbolo? Michael Merrifield también tiene una compañía que diseña y vende esculturas, inspiradas en objetos astronómicos, pero se prepara para sorprendernos con otra de sus grandes pasiones: el estudio de las galaxias cercanas a la Vía Láctea.

Este será el tema central de la charla “Observaciones de las galaxias cercanas”: claves hermosas de su formación”, que el reconocido astrónomo de la Universidad de Nottingham, Reino Unido, dará el próximo viernes 11 de septiembre a las 10:00 am para el público chileno. Se trata de un nuevo capítulo de los “Webinars de Oro en Astrofísica”, el exitoso ciclo de conferencias gratuitas y públicas vía Zoom Webinar organizadas por el Instituto de Astrofísica de la Pontificia Universidad Católica de Chile, con el apoyo del Centro de Astrofísica y Tecnologías Afines CATA y la Vicerrectoría de Investigación de la PUC.

La iniciativa –que comenzó en junio- reúne a investigadores de renombre internacional, algunos de los cuales han llegado a ser galardonados con el Premio Nobel de Física. Más de 30 mil de espectadores han accedido desde entonces a conocimiento de frontera en astrofísica de boca de sus protagonistas gracias a estas charlas, que concitan interés tanto en nuestro país como en el extranjero y permiten a los asistentes plantear directamente sus preguntas en el foro.

El impacto ha trascendido nuestras fronteras, al punto que la prestigiosa Revista Nature destacó el ciclo como un evento inédito para la divulgación de la astronomía. Todas están disponibles con traducción al español en el canal de YouTube del Instituto de Astrofísica UC y se transmiten de forma simultánea por este mismo canal. Más información sobre las charlas, horarios y registro en el siguiente enlace.

Crédito imagen: Nasa/ESA/Legus TEAM

El instrumento GRAVITY, pionero en la obtención de imágenes de exoplanetas

El instrumento GRAVITY, instalado en el interferómetro VLTI (Very Large Telescope Interferometer) de ESO, ha realizado la primera observación directa de un planeta extrasolar mediante interferometría óptica. Este método reveló una atmósfera exoplanetaria compleja, con nubes de hierro y silicatos arremolinándose en una tormenta que abarca todo el planeta. La técnica presenta posibilidades únicas para la caracterización de muchos de los exoplanetas conocidos actualmente.

Este resultado ha sido anunciado hoy en una publicación en la revista Astronomy and Astrophysics por la colaboración GRAVITY [1], en la que presentan observaciones del exoplaneta HR8799e mediante interferometría óptica. El exoplaneta fue descubierto en 2010 en órbita de la joven estrella de secuencia principal HR8799, que se encuentra a unos 129 años luz de la Tierra, en la constelación de Pegaso.

Para obtener estos resultados, que revelan nuevas características de HR8799e, era necesario utilizar un instrumento con muy alta resolución y sensibilidad. GRAVITY puede utilizar las cuatro unidades de telescopio del VLT de ESO para trabajar como si se tratase de un único telescopio de mayor tamaño, usando una técnica conocida como interferometría [2]. Esto crea un súper telescopio — el VLTI — que recoge e interpreta, de forma muy precisa, la luz de la atmósfera de HR8799e y la de su estrella anfitriona.

HR8799e es un ‘superjúpiter’, un tipo de mundo que no se encuentra en nuestro Sistema Solar, más masivo y mucho más joven que cualquier planeta de los que orbitan alrededor del Sol. Con sólo 30 millones años de edad, este exoplaneta bebé es lo suficientemente joven como para ofrecer a los científicos una herramienta para comprender la formación de planetas y sistemas planetarios. El exoplaneta es completamente inhóspito: la energía sobrante tras su formación y un potente efecto invernadero hacen que HR8799e alcance una temperatura hostil de cerca de 1000 °C.

Es la primera vez que se ha utilizado interferometría óptica para revelar detalles de un exoplaneta y la nueva técnica ha proporcionado un espectro exquisitamente detallado de una calidad sin precedentes, diez veces más detallado que observaciones anteriores. Las mediciones del equipo fueron capaces de revelar la composición de la atmósfera de HR8799e, que contiene algunas sorpresas.

“Nuestro análisis mostró que HR8799e tiene una atmósfera que contiene mucho más monóxido de carbono que metano, algo no esperable de la química en equilibrio”, explica el líder del equipo Sylvestre Lacour, investigador CNRS del Observatorio de París-PSL y del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre. “Podríamos explicar mejor estos sorprendentes resultados con la presencia de altos vientos verticales dentro de la atmósfera, que impedirían que el monóxido de carbono reaccionase con el hidrógeno para formar metano”.

El equipo descubrió que la atmósfera también contiene nubes de polvo de hierro y silicatos. Esto, combinado con el exceso de monóxido de carbono, sugiere que la atmósfera de HR8799e está inmersa en una enorme y violenta tormenta.

“Nuestras observaciones sugieren que hay una bola de gas iluminado desde el interior, con rayos de luz cálida arremolinándose a través de áreas tormentosas de nubes oscuras”, explica Lacour. “La convección mueve las nubes de partículas de silicato y hierro, que se desagregan y llueven hacia el interior. Esto nos pinta un panorama en el que presenciamos la dinámica atmósfera de un exoplaneta gigante en su nacimiento, sometido a complejos procesos físicos y químicos”.

Este resultado se basa en una cadena de impresionantes descubrimientos llevados a cabo con GRAVITY que han incluido avances tales como la observación, el año pasado, de gas girando al 30% de la velocidad de la luz justo en el límite exterior del horizonte de sucesos del agujero negro masivo que se encuentra en el centro galáctico. También añade una nueva forma de observar exoplanetas al ya extenso arsenal de métodos [3] disponibles para los telescopios e instrumentos de ESO, allanando el camino a muchos más descubrimientos impresionantes [4].